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“瘦电脑”卷土重来

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  “瘦电脑”卷土重来

  21世纪经济报道 黄婕 上海报道

  人们买电脑,总喜欢配置越高越好,不过,佰电科技却反其道而行之。

  作为拥有900名工人和20条生产线的电子元器件厂商,苏州的佰电科技最近开始在生产线上采用一种“新型电脑”。与被代替的传统PC相比,这种“新型电脑”看起来体积只有后者的1/6,它使用Linux操作系统、没有硬盘、内存配置也远低于主流PC配置。

  当操作员在前段进行操作时,一切数据都从位于远离生产线的服务器上源源不断流出,而每一步操作生成的新数据,也被重新送回服务器,并保存在服务器上。

  “这是一种网络电脑,行业内叫瘦客户机。”佰电科技信息技术部经理邢保根说,瘦客户机价格远低于普通PC,也更节约空间和功耗。

  邢保根的替换决定来源于金融危机带来的预算压力,而云计算概念的日益普及让他意识到,越来越多的计算机操作和数据保存工作可以放在“云端”进行。

  IT经理的这种意识让电脑硬件制造商们看到了希望。2010年春季,无论是Wyse、IGEL这样的专业瘦客户机生产商,还是惠普、戴尔这样的传统PC电脑厂商都空前活跃,推出了多款适合云计算的“网络电脑”。而Gartner今年3月最新公布的报告更预测,从2009年到2013年,瘦客户机终端交付量将年均增长51%,到2010年,最迟到2011年,瘦客户机即将进入爆发期。

  全球第三大瘦客户机厂商德国IGEL公司产品市场经理Florian Spatz对记者预言:尽管目前市场上还没有针对个人用户的成熟产品,但是各大厂商已经在积极研发。

  “瘦”的电脑

  从IT业传统的“技术进化论”角度看,这种被称之为瘦客户机的网络电脑,一点都不吸引眼球。事实上,这种网络电脑并不算是一门新的技术,网络电脑这一概念最早是在1995年Sun公司与Oralcle、IBM联合提出来的概念,它是一种基于服务器计算,多个终端共享计算结果的计算机架构。

  与当下主流PC相比,首先,这种网络电脑的硬件配置“低得惊人”,它没有硬盘,内存通常只有512MB,看起来功能很“低”;其次,它的操作界面很简单,在一些不够先进的产品上,传统PC电脑能够实现的很多功能,比如Flash和视频播放,瘦客户机的终端都不能实现。

  尽管如此,以瘦客户机为代表的网络电脑,之于企业用户的优势显而易见。邢保根为记者算了笔账:传统PC的价格大致在5000元,寿命为2-3年,瘦客户机比PC节约1500多元,使用寿命也更长。如果公司将现有200台电脑全部更换成瘦客户机后,将会节省出50平米空间,这意味着可新增加2条年产值2000万美元的生产线。另外,一台瘦客户机不间断运行24小时,每月还可以节省20元人民币的电费。

  Gartner的报告也显示,使用瘦客户机可以减少40%的软硬件购买成本、29%的IT运维成本、88%的宕机时间,以及提升78%的IT工作效率。

  IGEL公司CEO高凯克说,传统PC应用于企业用户,存在大量的浪费,这也是瘦客户机“瘦”的好处。它易于操作和统一管理,能够降低企业的TCO(总体拥有成本),不同场合应用,为公司节省的费用最高可以达到70%,一般至少也有25%。

  另外,由于瘦客户机一定要基于服务器的计算,所有的数据都是储存在服务器上面,对IT经理来说,只要管好服务器就不会担心有数据的泄漏问题,因为终端本身没有硬盘,也没有办法上传,当然不同的场合可以开放这些端口,所以从企业安全角度看,瘦客户机也不失为一个好的选择。

  云计算驱动力

  目前,瘦客户机已经在政府、金融、制造、教育、医疗等行业有了大量应用。尽管以瘦客户机为代表的网络电脑拥有很好的成本优势,但是从整个PC产业来说,瘦客户机市场却并不主流。其中一个重要原因在于,与个人消费市场相比,网络电脑的整体市场规模仍然较小。

  Gartner的数据显示,2005年瘦客户机的全球交付量曾达到迄今为止的峰值,但随着全球金融风暴的到来,瘦客户机在2009年也遇到了一个低谷。2009年全球瘦客户机终端交付量仅为320万台,远低于全球PC近3亿的市场规模。再以全球最大的瘦客户机企业惠普为例,2009年,瘦客户机销量占该公司商用台式PC的10%左右。

  受到金融危机的影响, 2009年全球瘦客户机终端交付量增长3.2%,这是10年来增长速度最低的一年,但与2009年商用台式机电脑的两位数下降相比,瘦客户机市场还是显出很强的抗跌性。

  惠普信息产品集团全球台式电脑解决方案事业部营销副总裁Jeff Groudan对记者表示,瘦客户机正在逐步取代部分台式PC原有的市场。3年后,全球瘦客户机的年销量将占整个台式PC市场的20%-30%。

  以解决方案带动台式PC的销售将是未来发展的一个趋势,因为只有这样,台式PC才能迎合用户越来越严苛的需求。

  另一个令人兴奋的事实是,云计算的普及很可能成为网络电脑卷土重来的最大驱动力。

  IGEL CEO高凯克说,从网络电脑诞生起,“基于服务器的计算”这个概念就有了。现在的云计算跟以前的基于服务器的计算区别是,以前是“私云”,是限于公司内的,现在因为因特网的发展成为一个“公共云”。在“公共云”概念普及后,会有越来越多的企业和个人采用“云服务”,既然大量的数据都被存储到服务器,这就意味着前端用户不需要用更多“胖”电脑。

  黑莓榜样

  在看到瘦客户机的增长潜力后,今年以来,包括惠普、Wyse、IGEL等在内的企业都加大了对市场的投入。惠普近日在业内推出了一款移动型瘦客户机,Wyse则大力推出软件解决方案概念,IGEL则重点通过拓展渠道合作伙伴加强市场渗透。

  尽管在这一轮对瘦客户机市场的争抢中,鲜见联想、宏碁等主流传统PC厂商的身影,但高凯克认为,“包括联想在内的主流厂商对这个市场并非没有想法,问题是他们没有产品。”

  他认为,主流的PC厂商缺乏技术积累,短时间之内没有办法跟进。事实上,这些厂家应对云计算趋势的解决方案就是销售更多的PC机,当然,PC机也可以实现云计算的功能,问题是它很“肥”,有很多功能上的浪费,包括耗电,不符合环保的趋势。另外,由于瘦客户机的前台终端是集中管理的,这与传统PC实现功能的方式很不同。

  不过,也有业内人士认为,主流PC厂商之所以采取观望态度,除了技术门槛之外,根本还在于对于未来市场规模的量究竟有多大心存疑虑。这种疑虑直接转化成为一个争论:在云计算服务和应用更加普遍的未来,网络电脑是否能取代PC延伸至个人消费市场?

  反对者认为,个人消费电脑的用户习惯已经形成。从用户的角度出发,未来的电脑发展趋势应该是尽可能满足用户更多、更为个性化的需求。而且,基于传统电脑的产业链足够庞大,如此多厂商的利益也很难撼动。

  赞成者则认为,当电脑前端的一切功能都可以通过网络在远程服务器上实现,用户只需要有一个界面连接登陆网络,“胖”电脑的很多功能并不必要,比如,用户可以在服务器上存储和调用个人资料、下载音乐游戏,或者利用服务器提供的类似于word之类的新型软件写文件。某种程度上,上网本、IPAD平板电脑的出现正是在朝这个方向发展。

  “我认为完全有可能。”IGEL的产品经理Florian Spatz说,5年以前,黑莓也被认为是一种针对行业客户的产品,但是今天,很多个人用户也开始使用它,这说明随着网络环境和用户习惯的改变,受欢迎的产品形态最终也会改变。

  不过,要个人用户选择“瘦”的网络电脑,现在也许为时尚早。首先,目前市场上并没有针对个人用户出现的成熟的“瘦”型网络电脑终端。其次,减掉了诸多功能的“瘦”电脑必须能够随时随地连接网络,这种网络服务更多是一种理想状态。而提供云计算内容服务的厂商目前较少。如果缺乏成熟的“云计算”网络环境,“网络电脑”将寸步难行。


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